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对话Jaunt VR创始人:讨论虚拟现实的商业模式为时尚早

本文作者:王星 2014-05-14 15:20
导语:Facebook以20亿美元收购Oculus VR的交易使虚拟现实成为了整个科技界关注的焦点,一批在虚拟现实产业链上的创业公司也因此走到了聚光灯下。Jaunt VR便其中之一,就在Oculus被收购两周之后,它宣布完成680万美元的A轮融资。这是一家怎样的公

Facebook以20亿美元收购Oculus VR的交易使虚拟现实成为了整个科技界关注的焦点,一批在虚拟现实产业链上的创业公司也因此走到了聚光灯下。

Jaunt VR便是这样一家公司。就在Oculus被收购两周之后,这家成立仅一年、只有10名员工的公司宣布完成680万美元的A轮融资。

在此前的媒体报道中,Jaunt VR最引人注目的是它开发的360度虚拟现实摄像机——它支持全景拍摄,能将四周的场景全部录制下来,用来制作虚拟现实视频。不过Jaunt VR并非一家真正意义上的硬件开发商,因为它并不销售这款看上去很酷的摄像机,而是以提供虚拟现实视频拍摄和处理服务为主要业务。

360度的虚拟现实视频

在Jaunt VR位于斯坦福大学旁的办公室内,我见到了公司联合创始人、CTO Arthur van Hoff。

在他的带领下,我进入了在办公室里侧的体验室。这间暗房的中央放着一把椅子,旁边有一个Oculus Rift。我戴上它后,Arthur开始播放视频。

“看后面!”我戴着Oculus Rift转头,场景开始出现。他连续播放了数个短片,包括在滑板场中玩滑板、在音乐厅练习演奏和合唱、金门大桥实景以及一个灾难短片片段。这些视频不仅带给我身临其境的感觉,而且都是360度全景,扭头和回头就可以看见两侧和背后的景象。此外,屋内还有良好的环绕立体声音效,进一步增强了视频的真实感。

Arthur告诉我,这些视频都是用他们开发的360度摄像机拍摄而成:“拍摄时,我们将它放在场地中央,对应的就是你坐的位置。”

Oculus Rift催生的虚拟现实创业潮

出生于荷兰的Arthur混迹硅谷已二十余载,有着丰富的从业经历。他是Sun公司Java开发团队的早期成员,后来又先后在十余家公司担任不同职位,包括Flipboard的CTO、Box的顾问和红点资本的入驻企业家(EIR)。

Jaunt VR是他参与创办的第七家公司,两位合伙人——CEO Jens Christensen和工程副总裁Tom Annau都是在之前的工作中的老相识。不过三个人此前都没有从事虚拟现实相关工作的背景。被问到为何会进入一个完全陌生的领域,他表现出了许多连续创业者共有的情怀:“我就是不想做已经存在的东西,希望做一点新的事情。”

在他看来,如今这一选择已被证明是个正确的决定:“当初我说要做虚拟现是,许多朋友的第一反应都是:‘什么?’现在没有人再会对此感到吃惊了。”

与硅谷许多的虚拟现实创业公司一样,Jaunt VR也诞生于2013年。谈到为什么去年会有大批创业者进入这个领域,Arthur首先提到的是Oculus Rift:“它的出现给虚拟现实带来了一种全新的呈现形式,使它真正能够被普通用户所体验到。”目前Jaunt的视频除了支持Oculus VR这样的头戴式虚拟现实设备,也支持在PC和平板上播放:“但Oculus Rift能带给你沉浸式的体验,这是你在iPad上很难感受到的。”

他提到的另一个因素是硬件生态的完善——开发这款相机是Jaunt公司成立后做的第一件事情。“几年前你想做硬件必须去中国生产,而现在有了3D打印机,有了Arduino,你可以自己做出硬件的原型,真正需要大批量生产的时候再去中国。”目前这款相机还只是一个可以使用的原型,由Jaunt和一家美国的摄像头开发商合作开发而成。他告诉我,与软件和游戏不同,传统的视频源并不能被直接转换成虚拟现实视频,“必须使用全新的摄像机拍摄”。

不过在Oculus催生的一批围绕虚拟内容的创业公司中,大多数都投身游戏领域;而Jaunt VR却另辟蹊径,专注于虚拟现实视频的开发。在Arthur看来,游戏作为一个成长迅速并且盈利模式鲜明的方向,的确对这项技术的兴起起到了推动作用,“但游戏毕竟只面向少数玩家,而娱乐却能够将虚拟现实带到更多地人中,比如你的父母。”

拍摄视频只是虚拟现实视频制作的一个步骤,随后他们需要将视频处理成虚拟现是的形式,带给观看者身临其境的感觉。他们为此开发了一套全新的算法对视频进行处理,而这也是软件出身的Arther的强项;从我的体验来看,在Oculus Rift DK1这个并不算成熟的设备上,显示的效果已算是相当不错了。

一年后将有数百万人接触到虚拟现实

上个月,在Oculus引发的虚拟现实热潮中,Jaunt VR融资680万美元的消息使其受到了不少关注,其投资者包括红点资本、SV Angel、英国天空广播公司以及几位个人投资者。有媒体将这轮融资与Facebook收购Oculus VR联系在一起,不过据Arthur透露,这轮融资早在去年9月便已完成,“我们一直没有说,因为不希望这受到太多人关注;今年我们产品逐渐成形,感觉到时间成熟,又遇到Oculus被Facebook收购这个契机,才决定放出这个消息”。

Jaunt计划主要承接短视频的虚拟现实化制作,在他看来,音乐片、体育训练视频、旅游风光片和短剧都是很好的应用范例,未来则可能拓展到更多的领域,包括电影和成人视频;目前已经有一些好莱坞公司、旅游公司和广告公司前来洽谈相关合作,不过业务尚未正式开展,Jaunt也尚未获得收入。

谈到商业模式,他并未正面回答,而是表示希望Jaunt VR能定义虚拟现是内容的生产方式,“一旦我们做到了这一点,我们就会有很多的商业模式,软件、硬件、授权……但我们还没有决定。”

“谁将为之买单?”我追问。

“我们还没决定,”他重复道:“这个市场有很多可能的商业模式,但现在太早了,我们还看不清楚。”

他认为商业模式无论对于公司自身还是对于投资人来说都不是一个亟待解决的问题:“想想为什么扎克伯格会买Oculus?并不是因为商业模式,而是他对于Oculus可能带来的机遇感到兴奋。Jaunt VR也是一样,我们的投资人看好这个市场,对于未来的机遇感到兴奋。”在他看来,虚拟现实目前的市场还非常小,但随着Oculus Rift和索尼Morpheus这类展示设备进入市场,该领域很快会迎来爆发,“一年之后将会有数百万人享受到虚拟现实的内容”。

Arthur透露,公司的主要开销在于打造原型、招聘、范例视频拍摄和制作等:“这(Jaunt VR)是个花费很高的项目”。他重点提到了招聘,称这是公司目前面临的最大挑战之一:“最困难的是找软件工程师,我们面临着Google、Facebook这样的大公司的竞争,它们能给出很高的薪水。”他透露,将办公室设置在斯坦福大学旁边,除了便于和学校的专业人士进行交流,一个重要原因就是希望能从斯坦福招聘到优秀的员工。

采访结束时,Arthur特别提醒我,Jaunt VR正在招聘:“如果可以的话,请把这个消息发到你的网站上去!”

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