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在AI热潮中坐冷板凳,苹果会成为第二个黑莓、还是第二个微软

本文作者:AI科技评论 2016-05-24 17:00
导语:Tumblr联合创始人一句话引起千层浪。苹果花钱买AI,是否为时晚矣?

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在AI热潮中坐冷板凳,苹果会成为第二个黑莓、还是第二个微软

2015年1月,铁杆果粉、Tumblr联合创始人Marco Arment一篇题为《苹果已经失去功能性高地》的博客文章引发热议。本周末,他的一句话再次激起千层浪。图片来源:BidnessETC

Marco Arment是Instapaper(2013年卖给了Betawork)的创始人,他还有一个著名的身份是Tumblr的联合创始人及CTO。不过,他还有另一个更加著名的身份,就是他是一名铁杆果粉。他的博客文章在果粉中一直广受关注,2015年年初,他在博客中批评苹果已经不再“功能至上”,认为“苹果系统在追求更新速度的同时,没有重视质量和用户体验”。随后文章引发各种评论,包括有人说他的言论“过于危言耸听”,后来Arment又发表了一篇博文,说自己在文中部分措辞可能的确言重了。

从最近的博文来看,去年的事件并没有让Arment改变畅抒直言的个人风格。就在这个周末,一篇题为《不要重蹈黑莓覆辙》的博客文章在互联网上引发了热烈讨论和争议,并且登上了各大新闻头条。最后,Arment将文章标题改为《如果谷歌的AI方向正确,那么苹果就有大麻烦了》。他在文章中补充道:“我改变标题是为了更好传达我的视角——如果这真的发生了,就很糟糕——而不是说‘这必然会发生’。”

我们先不理会争议,先看看Arment到底说了什么?以下是Marco Arment博客Marco.org中的全文:

《如果谷歌的AI方向正确,那么苹果就有大麻烦了》

“在有iPhone以前,RIM(编者注:公司全称移动研究公司(Research In Motion),后公司正式改名为“黑莓”(Blackberry),也许是因为公司更为人所知的名字是“黑莓手机制造商”)的黑莓手机是智能手机之王。当年的RIM,好像一夫当关,万夫莫开。因为在当时,黑莓手机从大部分层面来说,最能胜任当时人们对的智能手机需求:收发电子邮件和打电话。

当iPhone问世,黑莓的表现还继续维持了一小段时间。但是现在我们都知道故事的结局,iPhone完全改变了智能手机的游戏规则,改变了智能手机的定义——手机从实现商业功能的基础邮件通讯设备,进化成了具有桌面水准操作系统以及丰富APP生态系统的完整个人消费品计算机。

黑莓成功神话的终结,不是因为公司销售的手机越来越差,而是智能手机的定义完全跳出了公司的能力范围。而且,要跟上苹果已经来不及了。RIM在这些必要的领域都没有足够储备——世界级的操作系统、充满优秀设计师的团队、大批量生产制造奢侈等级品质电子消费品的能力,而且,黑莓也没有苹果那些超棒的API和开发者工具,也没有苹果APP商店所有的几百万已经登记好信用卡、随时可以剁手的用户,也没有苹果在十年时间里打造的其他所有重要资产,这一切使得iPhone成为可能。

2007年,RIM所有的新项目、管理革新或收购动作都没能拯救黑莓的命运。为时晚矣,黑莓与苹果之间的鸿沟太宽,无法跨越。

如今,亚马逊、Facebook和谷歌都在下重金投入顶尖的人工智能科技、无处不在的个人助理以及语音界面,期望这会带来我们智能设备的下一个重新定义。

如果他们走的方向是正确的——我是说如果,因为这还是个很大的未知数——如果他们是正确的,那么我为苹果感到非常担心。

如今,苹果的日常运营有良好的领导,总体来说表现也很不错。但是,如果行业前景发生转变,如果未来聚焦在大数据人工智能服务商,苹果会发现自己在重蹈黑莓十年前的覆辙:虽然他们能力所及的产品非常不错,但是也已经落后了,而且没法跟上先行者们的步伐。

亚马逊、Facebook、谷歌——尤其是谷歌——都在大数据网络服务和人工智能领域进行了多年的投资,给予其很高的优先度,一直在不断迭代、不断改善,积累相关数据,开发高效的算法,吸引、培育、保留了大量专才。

总的来说,要说苹果“在服务上很差”是有失偏颇的——他们还是比较擅长服务的,那种以相对直接的方式、大批量移动数据的服务方式,例如iMessage、推送提醒和iCloud的大部分。

苹果吃亏的地方,在于大数据服务和人工智能,例如搜索、相关度、分类以及复杂的自然语言搜索。(Arment注:不能拿“隐私”当借口。要只是用公开数据打造大量有用的服务和智能设备,也不是不可能,例如网络、地图数据库、商业目录等等,不用获取或干涉用户的私人信息。甚至,用Siri目前已经使用的用户信息,更加高级的功能都有可能实现,例如定位和联系人。谷歌和其他公司在这类不引人反感、或者没那么让人反感的方面做得都比苹果好多了——谷歌并不只是擅长做那些引起人反感的事情。)苹果可以实现以上所有服务的基础版本,但是苹果的竞争对手——我又得说,尤其是谷歌——非常领先,鸿沟正在慢慢扩大。

而且,苹果在这些领域内没有体现出什么有意义的改善或者投资,这让人担心。这种明显的不作为表明,他们对于自己还挺满意,包括在服务质量、管理、运营、进步和人才招募及人才保留。也许他们是对的——我们好着呢。

但是,如果谷歌是对的,这事情就没法一下子解决。就算把Siri之父再买一次也不行,或者与Yelp再合作几年也不行。如果苹果需要很强的人工智能和大数据服务才能在未来的几十年中保持竞争优势,公司需要现在就培养必要的人才和资产,而且需要经过多年的内部积极培养才行。他们需要成为一家大数据服务公司。他们的大数据人工智能服务需要比目前的更好、更智能、更可靠。

可是我就是看不到这样的进展。要成为一家大数据人工智能服务的行业巨头企业,是没法完全偷偷摸摸地实现,然后突然向全世界宣布“完工!”。这是一项巨大的工程,需要很多年、很多人、很多会引起外界注意的互动。要秘密完成一辆车的产品开发要容易一些,但是要一家人工智能与服务领域的巨头公司完全韬光养晦、隐藏实力就很难。

谷歌占据了良好的领地,来实现他们所相信的未来趋势。当然他们有可能搞错了——这些人工智能服务,也许在未来会成为Google Glass,成为尴尬的一时新潮,或者像没法好好说话的神烦Clippy一样,完全没有什么卵用。谷歌时不时就会发布一些怪怪的、极客感很强、在技术上很流弊、但是最后没有什么卵用的东西。

如果谷歌是错的,如果未来计算的定义仍然是一个制造优良、使用顺畅的长方形小设备,有很多控制宽松、互相独立的APP可以让你每天戳一千次玩玩——那么,苹果当然还好着呢。就今日的计算定义来说,苹果做得很棒,而且这样的地位可能还会持续很长时间。

但是,如果谷歌是对的,那么苹果就有大麻烦了。”

不如说,苹果是下一个微软

我们看到,Arment在文中多次提到三家巨头公司——谷歌、Facebook、亚马逊——这些年在大数据服务和人工智能都在下大手笔投资,尤其是谷歌,CEO Pichai多次在公开场合(包括CEO公开信)中提到谷歌将以人工智能技术为优先。甚至,本周Salesforce的CEO Marc Benioff也说,未来在他的预见中是一个人工智能优先的世界。 在AI热潮中坐冷板凳,苹果会成为第二个黑莓、还是第二个微软

图:谷歌最近在I/O大会推出的Google Home助理,以人工智能技术为支持。图片来源:Business Insider

行业上都在热议聊天机器人,讨论聊天是否会成为未来的交互界面,而苹果在从搜索到自然语言处理的所有方面都落后了。虽然5年前苹果推出iPhone 4s,成为第一个推广了虚拟助理概念的公司,但是谷歌成功在不到一年的时间内以Google Now超越Siri。在上周的谷歌I/O大会,我们发现Google Now又进化为Google Assistant,变得更加有用,有可能要将Siri甩出几条街。亚马逊Echo也比苹果的Siri更胜任个人助理角色,可以给你放歌听,甚至可以理解歌的名字,可以去网络上搜索。甚至,Siri之父都推出了全新人工智能虚拟助理Viv,在展示中我们可以看到Viv与Siri相比巨大的进步。

Arment多次提到的谷歌,在人工智能领域已经进步到了可以打败围棋世界冠军的程度,这一新闻也让谷歌人工智能技术DeepMind名声大噪。在真正的产品服务方面,我们以谷歌Now和谷歌Photo中的AI引擎为例来看看谷歌的能力:Photos可以识别你照片中的内容,因而可以不用标记就能搜索到照片——例如只要输入“小汪”就能搜索到你家小狗的照片,输入“女儿”就能找到你家小娃的照片。

谷歌正在打造的未来中,不再有一个满是APP的屏幕,而完全是另一种计算的定义——这种转变可能再次改变我们对智能手机的定义。如果真的是这样,苹果就有可能重蹈黑莓的覆辙,无论公司推出的iPhone7、iPhone8有多么完美。正如Arment所说,谷歌所说的未来还有很多的不确定因素,谷歌有可能想错了。例如之前众望所归的Google Glass,并没有成为改变全球消费者生活的科技产品。但是如果谷歌没有错呢?

这篇文章出现后,苹果总部的态度似乎也挺悠闲的,貌似是说没错,苹果现在没有像其他公司一样大力投资人工智能,也没有在人工智能圈子里发挥同等的影响力。但是与黑莓不同的是,苹果有超过2000亿美元的现金储备,随时可以供公司使用——这是2007年iPhone抢夺黑莓地盘时,RIM所没有的奢侈。

 在AI热潮中坐冷板凳,苹果会成为第二个黑莓、还是第二个微软

Quora联合创始人及CEO Adam D'Angelo5月23日在推特上说:“与RIM不同,苹果有超过2000亿美元现金,等AI变得重要了就可以买一张门票,跨过AI的门槛。有趣,我搬小板凳围观。”图片来源:Business Insider

这理论上来说是个好办法。苹果目前是世界上最有价值的公司。即便在上一季度iPhone销量方面有所下降,公司的业务利润还是非常、非常、非常的巨大。

但是你得知道,不是所有的门槛都可以买张门票跨过去。这就是说,与其将苹果比作下一个黑莓,不如将苹果比作下一个微软。

2007年当iPhone问世时,微软完全是惊呆懵逼的状态。虽然微软在Windows移动业务也进行了智能手机的早期投资,公司太纠结于Windows PC,因而没能抓住移动浪潮。2014年,公司意识到自己已经落后,当时的微软CEO Steve Balmer做出了一项决策,后人回想起来都觉得这是一个巨大的错误:公司大笔一挥以72亿美元抢得收购诺基亚的手机业务,自我感觉颇好,貌似已经成功打造了Windows智能手机。

在AI热潮中坐冷板凳,苹果会成为第二个黑莓、还是第二个微软

图:当时的CEO Steve Ballmer展示Windows Phone。图片来源:Business Insider

微软没有成功。这在2015年让微软最终花了76亿美元。周一,研究机构Gartner发布了智能手机市场报告,称微软的市场占比只剩不到1%。这好伤感。作为事后诸葛亮来说,微软如果早一点行动起来,就能避免这种局面。

这给苹果的教训就是,金钱不是万能的。烧钱没法解决所有问题。要在科技行业成功,必须要有真实的愿景、策略、执行并且快速抢占先机。微软故事的另一个教训就是,虽然微软已经不是其历史最光辉时期的微软,但是公司也没有随着iPhone的成功而自暴自弃。我们现在都能够看到,在新CEO Satya Nedella的带领下,微软已经重新思考如何打造业务,在每一条产品线都进行改变和复兴(除了智能手机)。

同样,我们也很难说苹果的光辉将如黑莓手机一样一去不复返。如果我们同意语音助理和虚拟现实是未来热点,我们在未来很长一段时间都还会需要智能手机,而苹果在这方面还是锁定了很大的优势。现在对于苹果来说,是否为时晚矣?这个问题见仁见智。很多人都说,苹果已经错过了最佳时期。也有人认为,在语音助理方面还有很大潜力,目前还没有哪一家语音助理已经吸引了足够多的用户,可以让人们放弃智能手机。苹果在最近几个月买下了两家不错的人工智能公司。虽然苹果(毫无意外地)没有透露这两家公司将如何使用新技术,我们只要看看公司过往的介绍,就可以自行脑补。

VocalIQ

去年10月,苹果买下了VocalIQ,公司可以帮助虚拟助理在用户发出语音指令时进行学习。公司网站称:“每一次你使用应用,应用都会越来越智能。之前的对话对于其学习过程很重要,可以让系统更好地理解未来的要求,并更加智能地做出回应。作为开发者,你可以直接在你的APP中改变系统的解读或行为。”我们可以想象一下如果Siri有能力随着用户使用不断学习提升。随着时间,Siri可以更好地为用户提供搜索回答,理解用户的语境。

Perceptio

苹果差不多是和买下VocalIQ的同时,买下了初创企业Perceptio。Perceptio不用获得用户数据就可以支持人工智能助理。这对于苹果来说简直太棒了,苹果不像谷歌和Facebook,并不从用户处获得数据。Google Now之所以好用,其中一个原因就是因为软件从你的搜索历史、Gmail、日历等等产品中获取信息,知道你要做什么。

苹果忠于用户隐私的风格也许对用户的安全感来说是件好事,但是这种坚持意味着苹果的人工智能服务要为公司的这项风格两肋插刀。如果Perceptio真如其所说地那么好用,苹果就能在用户隐私和良好的AI助理服务之间找到平衡。

但正如Arment指出的,如果谷歌和其他公司对于人工智能的判断是正确的,苹果应该学习微软,全盘自我革新、创造新的未来——不只是靠烧钱,还得靠苹果的文化与愿景(之前有评论,认为苹果的机密文化特性为开发人工智能技术带来了阻碍)。对,科技公司的发展同样也得靠文化与愿景,我们都没有给予这些元素足够的重视。

 

Via Business Insider and Marco.org

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