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Amazon Echo 诞生过程中的 7 件秘事

本文作者:haoxiaoru 2016-04-25 18:41
导语:彭博采访了 10 位参与该项目的亚马逊现任和前任员工,从他们的角度还原了打造这款产品的真实故事。

Amazon Echo 诞生过程中的 7 件秘事

(从左到右:Amazon Tap、Fire TV、Amazon Echo、Echo Dot)

本文摘选自彭博商业周刊特写文章《The Real Story of How Amazon Built the Echo》,中文版标题《亚马逊Echo是怎样炼成的》。作者 Joshua Brustein 采访了 10 位参与该项目的亚马逊现任和前任员工,从他们的角度还原了打造这款产品的真实故事。雷锋网(公众号:雷锋网)从中摘录了 7 件趣事,可当做彭博文章的剧透,推荐时间充裕的读者,通过上述链接阅读英文或中文的特写全文。

一、名字差点叫 Amazon Flash

2014年秋天,这个音箱发布前夕,印在包装箱上的名字是 Amazon Flash。因为亚马逊CEO贝索斯(Jeff Bezos)喜欢这个名字,也喜欢它的唤醒词“Amazon”。然而,创造这个产品的大部分员工都不喜欢 Amazon Flash 这个名字,而且都清楚如果唤醒词是“Amazon”将会带来的灾难——音箱听到电视上亚马逊的广告后,会被误唤醒。

直到发布前几个星期,一些员工才说服了贝索斯,将这款产品命名为 Echo,默认唤醒词设为 Alexa(用户可根据喜好,自行修改为 Amazon 或 Echo)。最终,印有 Amazon Flash 的包装箱被销毁,第一批音箱 2014 年 11 月正式出货。

二、项目代号是 D

亚马逊的 Lab126 实验室创立于 2004 年,负责 Kindle 的研发。Lab126 意思是英文字母表,1代表A,26代表Z。内部员工把 Kindle 称为 A 项目,把 Fire Phone 称为 B 项目,Echo 则是 D 项目,始于 2011 年。

你是不是也在想 C 项目是什么?那是一个被亚马逊终止的项目。彭博商业周刊记者从 Lab126 申请的专利中总结出,C 项目与“增强现实”技术息息相关:“一项专利介绍了显示增强现实图像的设备,人们可以与图像互动;另一项专利申请提出追踪人们的行动,在他们鼓掌、吹口哨、唱歌或讲话的时候做出回应。”如你所知,Echo 的创意可以追溯到 C 项目,很多 Echo 的研发人员也来自这个项目。

三、原本计划定价低至 50 美元

现在 Echo 的价格是 180 美元,考虑到包装、运输和营销的成本,一些分析师认为亚马逊是在赔钱卖这台设备。但亚马逊员工回忆,在最初的设想中,这款音箱功能更坚定、价格更便宜。“原本预计能够以17美元左右的成本生产这款设备,售价定为50美元。”

一个例证。开始研发之后,亚马逊的工程师意识到,这款产品需要比他们的预期更强大的处理能力。所以,他们把微控制器(MCU,单片机)换成了可以处理更复杂任务的微处理器(CPU),50美元的目标也就变得越来越不切实际。

四、后推出的 Echo Dot 是原型机

2015年3月初,在 Echo 发布一年多之后,亚马逊扩充产品线,添加一个带电池的便携款 Amazon Tap,以及一个弱化音箱功能的小设备 Echo Dot(见题图)。

在产品研发阶段,原本的计划是把类似 Echo Dot 的小音箱放置在屋里的各个角落负责倾听,以防用户在房间走动时,或者音箱正在播放音乐时语音指令无法被识别出来。后来,亚马逊的麦克风阵列技术取得了突破,所以就不需要放这么多设备,只需要一个主音箱就可以了,也就是现在 Echo 最早出现的状态。

五、从 Nuance 挖员工

Nuance 在语音识别业内是人们熟知的公司,但它被更广的人群了解,还是因为苹果 Siri 语音助理最早上市的时候采用的是 Nuance 提供的语音识别技术(后来苹果自己做了)。

为了使自己的语音识别技术尽快赶上 Google 和苹果,亚马逊从 Nuance 挖了不少重要员工,而且收购了两家做语音应答的创业公司 Yap 和 Evi。

六、早期版本是带遥控器的

Echo 最早开卖的时候,只是面向 Prime (亚马逊会员)用户,价格只要 99 美元。如果你看过早期用户的开箱,就会发现 Echo 的配件里是带着遥控器的,遥控器上的语音键可以用来唤醒 Echo。

之所以有这个遥控器,是因为有些工程师觉得必须配备遥控器,才能保证人们在家里任何地方都可以唤醒 Echo。但是,贝索斯和其他一些工程师认为不需要遥控器,隔空喊话是唯一的输入方式。上市前双方都做出让步,为首批音箱附带的遥控器,同时遥控器可以收集人们使用的频率。最终亚马逊发现,遥控器的使用率非常低,所以后来遥控器不动声色地消失了。

七、上市后才发现它是智能家居中控

雷锋网在上周的报道中提到,业内普遍认为“Amazon Echo 是继 Nest 智能温控器之后,智能家居领域最大的惊喜。”

但据彭博的报道,直到 Echo 上市前后,一位员工突发奇想,可以把这款音箱作为流媒体电视的语音控制器使用。2014年底(产品是11月上市的),受到这个想法的启发,亚马逊把 Echo 与其他公司生产的智能灯泡和智能温控器(Nest)连接起来,最终成为 Lab126 内部关注的重点,也成为亚马逊如今对 Echo 的主要设想——把Echo当做智能家居的枢纽使用。关于更多亚马逊此方面的计划,参见雷锋网稍早时候的报道《京东和亚马逊:“智能音箱”的两个世界》。

编者注:诚如彭博的文章所言,“科技行业一直在寻找继手机后的下一个大计算平台”,而 Amazon Echo。通过绝妙的做法展示了它的魅力。雷锋网将会对 Amazon Echo 以及国内外语音助理与人工智能相结合的项目保持密切关注。

题图来自 amazon.com

雷锋网原创文章,未经授权禁止转载。详情见转载须知

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