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就算应用前景不明,区块链专利也该准备了

本文作者:张驰 2016-09-27 23:40
导语:随着越来越多的初创公司和金融机构开始测试区块链的商业化应用,专利也会成为一个不得不考虑的问题,动作快的公司也已经在准备了。

就算应用前景不明,区块链专利也该准备了

随着越来越多的初创公司和金融机构开始测试区块链的商业化应用,专利也会成为一个不得不考虑的问题,动作快的公司也已经在准备了。

雷锋网(公众号:雷锋网)上此前也曾报道,美国银行已经有了诸多区块链相关专利,包括酝酿中的,数量接近50个。在美国专利与商标局上搜索“blockchain”(区块链),会有60项结果,而“bitcoin”(比特币)则有500多项结果。在专利引擎patentcloud上搜索“区块链”,国内约有184项结果;按专利权人划分,可以看到比较熟悉的区块链公司,如布比区块链和复杂美科技,还有三星和松下这样的大公司,不过专利最多的是桑迪士克股份有限公司。

有一种观点认为,鉴于区块链的火热,目前却没有关于相关的专利纠纷案子,是因为技术还没转化为实质的利益。不过微众银行已经上线了国内首个区块链业务,其它公司如果陆续跟进,专利纠纷或许是迟早的事。

大公司 vs. 初创公司

一般而言,专利诉讼会有两种形式。一是持有专利的小型初创公司在了解到大公司的商业化进程后,会采取行动。二是大公司对初创公司发起诉讼,以获得竞争上的优势,这往往是出于策略上的考虑。

第二种形式已经开始有了案例,不过不是关于技术,而是关于商标。比如,美国的期货交易公司Eris Exchange就起诉了区块链软件公司Eris Industries。另外一个可能发展成诉讼的例子来自Dell Products公司,它有一项申请中的专利,使用了去中心化交易账本进行计算机配置及管理,如果专利通过,一些小公司可能受到威胁。

不过比特币和区块链初创公司也有布局,像Coinbase就已经申请了10项专利;patentcloud上显示,包括在申请的,国内的布比有15项专利,复杂美有8项。

不过专利战中的另一种手段是,如果大公司感觉到自己所提供的服务受到威胁,可能会挖出陈旧的专利,以此作为武器,即使这些专利从没产品化过。谁让大公司体量大,专利组合也多,很多都是作为防御手段而申请的,找到一个相关的专利不算难事。

只是这一点是否适用于区块链还不确定。目前没有哪家大型机构有批量的区块链相关专利,而且区块链技术比较新颖,难有陈旧的专利。

专利流氓

谈及比特币与区块链的专利,绕不开中本聪。作为比特币发明者本人,他是忠于开源理念的,对专利不感兴趣,毕竟在2009年发明之初就没申请专利。而且由于比特币已经公开使用超过1年,所以任何人都无法再申请专利了。

这也是Craig Wright在年初声称自己就是中本聪,并想申请专利时,值得玩味的地方了。有人推测他就是想从中谋利而已。不过出于公众利益的考虑,一项技术公开使用一年后基本不可能再申请专利,这里有一个窗口期。也是因为这种考虑,很少会有基础专利被通过。

最可能的情况是,有人取得比特币或其它区块链的特定应用和使用场景的专利。比如,美国专利局已经公布了一项在分布式总账中分析交易的专利。国内的专利也有专注于溯源追踪、结算及电子凭证等方面的应用。

比起大公司与初创公司之争更糟糕的是,专利流氓(又称专利主张实体)会囤积专利以牟利。像Intellectual Ventures和Acacia Research这样的公司会购买大量专利组合,然后等看到赚钱机会时才行动。

这一点在其它领域很常见,苹果、Google这样的专利大户都吃过亏。苹果去年2014年在诉讼中输给了Smartflash LLC公司,代价是5.33亿美元;Intellectual Ventures则在2011年到2014年告了Google三次。以至于,Google在去年推出了专利交易平台Patent Purchase Promotion,目的是将专利交易的过程公开,直接和专利持有人建立联系,消除专利流氓造成的混乱。

作为备受关注的新技术,很难相信区块链不在专利流氓的涉猎范围之内。区块链公司获得的融资越多,盈利能力越强,专利公司的目标也就越明确。

在这个过程中,初创公司可能处于最弱势的一方,最有效的方法是或许是联合多家公司一起做专利防护吧。

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