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苹果自动驾驶项目大揭秘:听见梦想一点点破碎的声音

本文作者:大壮旅 2018-05-24 16:07
导语:大众并非苹果的第一选择。

苹果自动驾驶项目大揭秘:听见梦想一点点破碎的声音

雷锋网按:在自动驾驶上“起了大早却赶了晚集”的苹果最近明显发力——今天,它宣布与世界第一大汽车制造商大众合作,后者将帮助苹果生产自动驾驶版的大众 T6 Transporter 商务车,为硅谷巨头的自动驾驶穿梭车队贡献一份力量。未来,这些穿梭车将载着苹果的员工穿梭于各大园区之间。

曾几何时,苹果也雄心勃勃的要打造自己的电动自动驾驶汽车,它甚至有意领导新的交通革命。但时过境迁,硅谷巨头在现实面前撞得头破血流,苹果最终决定收缩战线,集中力量研发自动驾驶软件。

最近,苹果的动作则是为员工打造自动驾驶穿梭车。此外,苹果也终于敲定了合作厂商——大众,虽然这家德国巨头并非苹果最初的理想人选。

有五位知情人士透露称,最近几年,苹果一直在与豪华车制造商宝马和奔驰(符合苹果的一贯定位)接触,试图与它们共同打造自动驾驶纯电动车。不过,苹果要求控制数据和设计的诉求却让两家德国巨头无法接受,谈判以失败告终。

最终,苹果只能退而求其次找了大众,T6 Transporter 商务车成为苹果穿梭车队的最终选择。然而,这个为员工谋福利的项目其实已经严重落后于原定进度,而且几乎还消耗了苹果自动驾驶团队所有资源。

苹果自动驾驶项目大揭秘:听见梦想一点点破碎的声音

苹果与宝马、奔驰谈崩并最终选择与大众结盟也是苹果自动驾驶项目困境的缩影,显然硅谷巨头已经 4 岁的自动驾驶团队现在是在挣扎和萎缩中艰难前进。

两年前鼎盛时期的苹果自动驾驶(内部代号泰坦和 T172)团队可是拥有超过 1000 名成员,但随后它们却几易发展方向,最终导致团队士气大伤,数百人离职。此外,还有知情人士透露称,除了自动驾驶穿梭车项目,苹果根本没有清晰的计划,甚至没有短期的商业目标。

研发路上的曲折让本已经落后的苹果更加被动,它与 Waymo、通用等巨头的差距正在不断拉大,硅谷巨头自动驾驶项目的前景甚至不如一些刚刚诞生的新创公司。

当然,这个行业也有倒霉蛋,在一次致命车祸后,Uber 的自动驾驶测试全面暂停,今天它更是宣布彻底终止在亚利桑那的测试并裁撤约 300 名员工。

不过,已经拿到大量测试数据的 Uber 如果要东山再起肯定不会落后太多。至于苹果的 55 辆测试车到底在加州采集到了什么,现在还是个谜。

苹果自动驾驶曲折发展史

苹果的自动驾驶项目起步于 2014 年。当时,它准备像从前一样,用强如 iPhone 的车型直接颠覆整个行业。据悉,苹果当时准备打造一辆内饰苹果味十足的电动自动驾驶车型,乘客能围坐在车厢中,享受出行的乐趣。

除此之外,苹果还拿出了大量天马行空的概念,包括在前挡和车窗上整合 AR 或全息技术,用特殊聚合物打造的吸热车顶和类似播音 787 的变色玻璃。

为了实现这一目标,苹果开始大规模招募软件工程师、汽车工程师甚至火箭科学家,而苹果的工业设计灵魂 Jonathan Ive 则负责把控车辆审美。

两位苹果自动驾驶团队前员工还回忆称,当时他们确实拿出了一辆四座 SUV 原型车(乘员围坐在一起),其设计与 2015 年的一款奔驰概念车有几分相像。

知情人士接受采访时透露称,2016 年时苹果还计划砸下数亿美元在库布迪诺园区附近建设研发实验室,其中包括机械加工厂和电池试验室。

不过,苹果团队的人很快发现,造车并没有他们想象中那么简单,设计和制造一个基础零部件都问题多多。因此,苹果在美国南部建造汽车制造厂房独立生产电动车的梦破灭,它决定换个方向,找合作伙伴帮忙造车。不过,固执的苹果还是决定将车辆的设计权攥在手中。

在寻找合作伙伴的过程中,苹果的要求也在不断变化,它的姿态变得越来越低。

最初,硅谷巨头想请合作伙伴帮忙生产苹果设计的车辆。随后,它要求潜在合作伙伴直接提供底盘和轮胎等基础部件。最终,苹果彻底放弃了自己的控制权,只要求合作伙伴用自己的传感器和软件改造现有车型了。

2015 年年末,苹果干脆直接买了几辆雷克萨斯 SUV,并雇佣名为 Torc Robotics 的公司来改造车辆,这个项目也用上了 Baja 这个新代号。2017 年年初,苹果也拿到了加州的自动驾驶测试执照,现在它的车队已经拥有 55 辆测试车,成为加州第二大自动驾驶测试车队。

虽然用着雷克萨斯的 SUV,但这家日本豪华车厂商并不是苹果的正式合作伙伴。苹果的首个合作伙伴其实是麦格钠-斯泰尔(Magna Steyr),这家制造商此前曾小批量制造过其它厂商的车型,比如传奇的奔驰 G Class。在合作期间,还有不少斯泰尔的雇员加入了苹果自动驾驶团队,但随着合作终结,这些雇员也回了老东家。

宝马一直以来都是苹果的首选项,它不但在豪华车市场有丰富的经验,还是许多苹果高管的最爱(包括 CEO Tim Cook)2014 年时 Cook 就曾造访宝马讨论合作的相关事宜,不过两家公司的谈判却持续多年都没有出结果。知情人士表示,两家巨头合作最终告吹主要是双方都想控制用户体验和与用户的关系。

苹果的备选项还有宝马的老对手奔驰。据悉,两家公司也谈判了一年多时间,但谈判最终也因为控制权问题而告吹。

苹果还接触了日产和比亚迪,中途甚至还传出苹果要收购英国超跑制造商迈凯伦的消息。不过,这些谈判最终都没有成果,因为没有厂商愿意将车辆控制权拱手相让(或者说苹果有更好的选择)。

去年,苹果终于与大众搭上了线。这家被排放丑闻缠身的德国巨头在自动驾驶上也举步维艰,于是两者一拍即合,成了合作伙伴。苹果还给了大众一个 Jetsteam(喷射气流)的代号。

现在,大众已经指派旗下设计部门在意大利都灵的试验室对 T6 进行改造,这些车型不但会电动化,还会装上苹果的自动驾驶传感器和软件。

据悉,T6 车型的框架、轮胎和底盘将继续保留,但在苹果的要求下,大众会更换车辆仪表板、座椅等部件。同时 T6 还会搭载大量计算机、传感器和大容量电池。

正式上路后,这些大众 T6 将负责运送苹果雇员在两个园区间穿梭,苹果还为每辆车配备了安全司机和操作员,前者负责车辆安全,后者负责记录车辆表现。

一位前员工表示,苹果自动驾驶项目负责人此前曾向 Cook 保证今年年底完成穿梭车的开发,但现在恐怕保不住这个时间节点。至于苹果是否还与大众达成了其它合作项目,现在还是未知数。

苹果自动驾驶测试车新升级

苹果自动驾驶项目大揭秘:听见梦想一点点破碎的声音

最近,又有人在路上“活捉”了苹果的自动驾驶测试车,不过这次的车型明显有了较大改变,看来苹果是对测试车进行了一次升级。

这次的雷克萨斯测试车在加州桑尼韦尔行驶,这片区域有大量苹果办公室。目击者还看到它驶进了苹果办公区的停车场。

与其他自动驾驶汽车类似,苹果的测试车车顶也安装了激光雷达+摄像头+GPS 的传感器阵列,而且这辆测试车驾驶和副驾驶座上都坐了人。要说最大的改变,还要数激光雷达传感器和摄像头,这次测试车搭载的传感器看起来更突出了。

此前,冰球状的激光雷达和摄像头都包在白色的遮盖物中,而这次它们则完全显露了出来。同时,激光雷达 的安装位置也有改变,这次显得更加垂直,而上次则呈一定角度。

此外,这辆测试车后部只有 3 台激光雷达,而之前的测试车则一口气安装了 6 台。也许苹果只是去掉了激光雷达和摄像头的外壳,然后对其配置做了调整。至于在技术方面是否有所改变,现在还说不清楚。

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