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波士顿动力机器人首次商用, Google 你后悔了吗?

本文作者:肖漫 2019-07-19 12:03
导语:商业化之后,波士顿动力会卖出多少个机器人呢?

在机器人领域,波士顿动力学工程公司(Boston Dynamics,以下简称波士顿动力)是一家无论如何都无法忽视的公司,这不仅仅是因为它每次公开的机器人视频都非常酷炫,引起大量关注,也是因为它独一无二、金光闪闪的金主履历;先是美国国防部,接着是 Google 母公司 Alphabet,现在是 SoftBank——它似乎从来都不用考虑赚钱的问题。

不过眼下,波士顿动力决定迈出商业化的步伐了。据国外媒体报道,波士顿动力公司将在今年晚些时候推出首款商用机器人——四足的 Spot 机器狗。这对于一家数十年来一直致力于研发的公司来说,是一个至关重要的考验。

波士顿动力机器人家族,有的像狗,有的像人

波士顿动力是一家致力于机器人快速运动以及平衡能力研究的机器人公司,主要关注机器人的快速运动能力、负重能力和拟人行为。它成立于 1992 年,是麻省理工学院剥离出的项目,创始人是 Marc Raibert。

雷锋网了解到,波士顿动力学工程公司成立至今已有 27 年,曾发布了各种类型的机器人,包括双足机器人 Atlas,四足机器人 BigDog、Spot/Spot Mini、WildCat,“足+轮”式机器人 Handle,爬行机器人 Rise,侦察机器人 Sand Flea 等。对此,雷锋网选择了其中四类机器人做简单阐述。

波士顿动力机器人首次商用, Google 你后悔了吗?

Atlas

【 图片来源:Boston Dynamics  所有者:Boston Dynamics 】

Atlas

Atlas 是波士顿动力类人双足机器人,身高近 1.5 米,体重近 75 千克,像人一样有头部、躯干和四肢,“双眼”是两个立体传感器。Atlas 的的产品迭代大概经历了三个大的版本更新。截至 2018 年 10 月 12 日,最新版机器人已经可以左右脚交替三连跳 40 厘米台阶。

值得一提的是,Atlas 也是上个月微博热搜“停止霸凌机器人”视频的主角。

波士顿动力机器人首次商用, Google 你后悔了吗?

BigDog

【 图片来源:Boston Dynamics  所有者:Boston Dynamics 】

BigDog

BigDog,形似机械狗,是波士顿动力专门为美国军队研究设计的。在 2005 年,BigDog 的发布让波士顿动力公司名震一方。它由液压系统驱动引擎,能够适应复杂地形条件的机器人,能行走、奔跑、攀爬以及负载重物。

BigDog 体内装有由发动机驱动的液压作动系统,四肢上装有特殊材料制成的减震器,每迈出一步的能量都能被有效循环至下一步,保证能源动力在长途跋涉中有较高的利用效率。另外,BigDog 的平衡力绝佳、能负载约 180 公斤武器装备翻山越岭、还能解读语言和视觉命令。

波士顿动力机器人首次商用, Google 你后悔了吗?

Spot/ Spot Mini

【 图片来源:Boston Dynamics  所有者:Boston Dynamics 】

Spot/ Spot Mini

Spot 是于 2015 年 2 月发布的四足机器人,重量约为 75 公斤,可背负 45 公斤的有效负载进行自由行动或奔跑。Spot 采用激光雷达传感器和立体视觉传感器感知周边路面信息,从而有效避开路面障碍,合理协调四肢动作。

Spot Mini 是 Spot 机器人的新型且更加小型的机器人版本,并且在头部增设了一副机械臂,可以灵活操控物体。它没有任何液压系统在身体上,是纯电动的,所以是最安静的机器人之一。另外,它的身体上还安装了大量的传感器,能够帮助 Spot Mini 完成各项复杂的动作以及巡航。


波士顿动力机器人首次商用, Google 你后悔了吗?

Handle

【 图片来源:Boston Dynamics  所有者:Boston Dynamics 】

Handle

Handle 是波士顿动力研发的首款“足+轮”式机器人,拥有控制平衡能力,在运动时能避免摔倒。而后,波士顿动力对 Handle 机器人进行升级,新版 Handle 机器人配备了视觉系统,能够帮助寻找货箱和可以用来装载货箱的运货盘。

26 年未盈利,不是被卖,就是在被卖的路上

1992 年,波士顿动力公司从 MIT 剥离出来后便一直从事军事项目的研发工作,并获得了 DARPA 的资助(雷锋网按:Defense Advanced Research Projects Agency,美国国防高级研究计划局),为美国国防部、美国陆军部队、海军部队和海军陆战队提供军用机器人及相关技术咨询服务。

在被 Google 收购前,波士顿动力公司的研发资金大多来自美国国防部门,Atlas 最初就是为美国国防部高等研究计划署开发,希望能够帮助军方在灾害中展开救援任务;BigDog 一开始也是出于军用设计,不过因其太过吵闹被军方拒绝。

波士顿动力机器人首次商用, Google 你后悔了吗?

【 图片来源:Boston Dynamics  所有者:Boston Dynamics 】

2013 年, Google 收购了波士顿动力公司在内的 7 家机器人公司,将其合并成一个名为 “Replicant” 的项目。此次收购由安卓部门前主管 Andy Rubin 主导,波士顿动力的 300 多名工程师也因此全部加入 Google。

不过,自从 2014 年 10 月 Andy Rubin 离开 Google 后,波士顿动力公司与 Google 的蜜月期也就结束了。“Replicant” 项目便一直未能够得到很好地发展,不仅部门无法找到合适的主管,而且企业协作也出现了问题。

此后,Google于 2015 年重组成为 Alphabet。同年 12 月,Alphabet 宣布将 “Replicant” 事业部整合进 Google 的高级研究部门 Google X 实验室。但是,值得注意的是,该实验室负责人 Astro Teller 表示,由于波士顿动力公司不愿放弃人形机器人项目,所以没有被整合进 Google X。

此时,波士顿动力公司和 Alphabet 之间就已经稍显气场不和了。机器人公司 iRobot 首席执行官 Colin Angle 曾表示,波士顿动力公司不太适合 Alphabet,因为波士顿动力公司的两足和四足机器人主要用途在于军事领域,但 Alphabet 明确表示不会将波士顿动力公司的机器人用于军事目的。

波士顿动力公司和 Alphabet 的紧张关系又持续了一年,直到 2016 年, Google 打算出售波士顿动力公司。当时,彭博社曾经对此进行过报道,称 Alphabet 出售波士顿动力公司的原因是其在未来几年中不太可能生产出可上市销售的产品。

出售期间,曾有消息传出日本丰田公司将接手。但最后,在 2017 年 6 月 9 日,SoftBank 以不公开的条款收购了 Alphabet 旗下的波士顿动力公司。

宣布平台化,试图突破商业关卡

在机器人行业中,要让技术落地、实践商业化是很困难的一件事。波士顿动力公司在 26 年的时间里,尽管经常研发出新的机器人产品,却从未公开出售过,研发与商业化之间,存在着巨大挑战。

据 The Verge 报道,波士顿动力被 SoftBank 收购应该是该公司机器人走向商业化的导火索。Marc Raibert 表示,商业化始终是最终目标,但获得 SoftBank 的重要资源是让波士顿动力能够将机器人投入更高的档次生产的原因之一。

早在 2018 年, Marc Raibert 就曾指出,他们的定位是成为平台公司,让生态圈——包括第三方伙伴、客户,一起找到技术真正适合使用的地方。

波士顿动力机器人首次商用, Google 你后悔了吗?

【 图片来源:Boston Dynamics  所有者:Boston Dynamics 】

而后,在 2018 年 6 月的 CEBIT 上(雷锋网(公众号:雷锋网)按:德国汉诺威消费电子、信息及通信博览会),Marc Raibert 在一次演讲中提到,他们目前正在制造约 100 个 Spot,并且计划在 2019 年把这个数量提高至 1000。

不仅如此,他还表示,Spot 将成为“机器人 Android”——一个可定制的平台,其他公司可以对其进行构建以满足特定需求。不过,目前波士顿动力公司还没有确定价格标签,但是他们表示,最新的 Spot 原型将比之前的迭代成本少 10 倍。

除了将 Spot 打造成一个可销售的机器人外,波士顿动力公司还购买了物流创业公司 Kinema Systems,为仓库自动化铺平了道路。

不过,自动化的未来是无法确定的,经济学家 Daron Acemoglu 和 Pascual Restrepo 今年发表的一篇论文指出,自动化工厂或许不会变得更快或更高效,它们只是将人工换成他们的机器等价物。机器人能够减轻人类工作,实现自动化生产遭到了质疑。

对此,Raibert 持否定态度。他认为机器人会以一种好的方式影响人们的生活,会提高生产力,让人们摆脱沉闷,肮脏和危险的工作。

雷锋网总结

SoftBank CEO 孙正义曾表示:“智能机器人将是信息革命下一阶段的关键驱动力”。在雷锋网看来,波士顿动力公司机器人看起来不像一个单一的产品,而更像一个对未来的憧憬。

而现在,随着波士顿动力公司机器人开始走向商业化,这一憧憬正慢慢变成现实。那么问题来了,商业化之后,波士顿动力会卖出多少个机器人呢?

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