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Magic Leap 梦醒时分,创始人辞任 CEO 后再创业,押注 AI 虚拟人

本文作者:付静 2021-01-29 09:48
导语:“我得到的教训是要保持谦虚、低调、豁达,把这些做好真的很重要。”

2016 年,一段 7D 视频走红,画面令人瞠目结舌:一只鲸鱼从体育馆地面上一跃而起,落回地面时溅起水花,一旁的观众们发出阵阵惊呼,似乎没有穿戴任何设备就裸眼看到了这一情景。

Magic Leap 梦醒时分,创始人辞任 CEO 后再创业,押注 AI 虚拟人

这段视频出自 Magic Leap,一家神秘无比而又估值奇高、数次身处负面风波甚至陷入被出售境地的增强现实设备初创公司。

2020 年 5 月,Magic Leap 创始人 Rony Abovitz 宣布辞去 CEO 一职,直到最近,他的新公司也浮出水面——这一次,Rony Abovitz 要打造「虚拟人」(synthetic beings),专注于 AI 角色和交互式故事讲述。

看来,Magic Leap 十年 AR 幻梦结束之际,新的尝试开始了。

15 年实现雄心壮志

当地时间 2021 年 1 月 17 日,外媒 VentureBeat 独家报道称,Rony Abovitz 的新公司名为 Sun and Thunder——实际上其官网显示,该公司于 2020 年秋季成立。

Rony Abovitz 在采访中表示:

Sun and Thunder 要做的是技术、智力、艺术的融合,旨在设计虚拟人,要在空间计算(spatial computing)的技术之下,或是在 Magic Leap 试图创造的那种 MR(混合现实)体验中讲故事。

据他透露,虚拟人的灵感源于动画工作室和游戏(如 Inklings)中的一些神话概念,以及 Island Records 等音乐厂牌的自由创作精神。

据了解,Sun and Thunder 的团队还不到 10 人,未来一段时间内可能将一直保持如此规模——Rony Abovitz 认为,需要大约 15 年的时间才能实现雄心壮志:

我意识到至少需要 15 年的时间来制作和打造一些潜在的技术、一些有创意的顶级产品。我得到的教训是要保持谦虚、低调、豁达,把这些做好真的很重要。

目前该公司还在进行不少实验性的工作,主要是为了“放大人类的智慧和创造力”,Rony Abovitz 将 Sun and Thunder 所处的发展阶段称为是「超新星」(supernova)阶段。

Sun and Thunder 的第一个 AI 角色、第一位虚拟艺人是 Jako Vega(又称 Yellow Dove),其人设是一个穿越时空的流浪歌手,有关他的电影正在制作中。

Magic Leap 梦醒时分,创始人辞任 CEO 后再创业,押注 AI 虚拟人

按计划,今年 Sun and Thunder 将尝试推出一些短片,向人们展示正在尝试的东西,其中有些概念听起来可能更像是科幻小说里才有的东西(例如创造具有“真正智能”的 AI 角色)——听上去,这与 Magic Leap 当年发布体育馆鲸鱼的视频如出一辙。

Rony Abovitz 强调,虽然 Sun and Thunder 的业务涉及到了上述技术,但新公司与 Magic Leap 无关联。

话虽如此,我们还是很难不将其联想到 Magic Leap。

2017 年 12 月,Magic Leap 的第一款黑科技产品揭开面纱,它被命名为 Magic Leap One Creator Edition。

Magic Leap One 主要针对 C 端市场,应用场景包括购物、娱乐及效率三类。硬件方面,Magic Leap One 包含三部分:一个 AR 眼镜 Lightwear,一个手柄和一个处理器 Lightpack。

Magic Leap 梦醒时分,创始人辞任 CEO 后再创业,押注 AI 虚拟人

一直到发布半年多之后的 2018 年 8 月,Magic Leap One 才开始通过 Magic Leap 官网和 AT&T 门店售出。

一般而言,一款智能硬件正式发售后,就有媒体和科技圈人士对其进行拆解、评测。就在第三方纷纷评论之时,Magic Leap 官方于 2018 年 8 月 27 日发表博客,重点解释其产品背后的技术——这一技术不是别的,正是空间计算。

Magic Leap 表示: 

Magic Leap 将数字光场信号与人的眼、脑结合,人脑视觉皮层作为 Magic Leap One 的屏幕,而 Lightwear 和 Lightpack 则是为继续开发环境识别、背景感知的 AI 技术提供平台。

总的来说,空间计算实现的是一个结合数字光场、传感和计算的仿生系统。

既然 Sun and Thunder 要在空间计算技术之下、混合现实体验之中打造虚拟人,那么 Rony Abovitz 的新项目其实离 Magic Leap 并不远。 

Magic Leap 的兴与衰

2011 年,Magic Leap 成立,发行了一款名叫 Hour Blue 的 AR app,跨出了在 AR 领域的一大步。

之后的几年,Magic Leap 迟迟不发布产品,只是通过不少 Demo、专利申请等吊着众人胃口。人们对其产品的预期持续提升,公司估值也不断上涨,一度成为史上最贵“概念”公司,前后融资 26 亿美元,估值早在 2017 年就已达到 60 亿美元。

雷锋网此前曾报道过 Magic Leap 自创立以来的融资情况,主要有:

  • 2014 年 10 月,B 轮 5.42 亿美元,谷歌领投,高通、KKR、KPCB 等跟投;

  • 2016 年 2 月,C 轮 7.935 亿美元,阿里巴巴领投,投资方还包括谷歌、摩根大通;

  • 2017 年 10 月,D 轮 5.02 亿美元,新加坡政府旗下淡马锡控股领投,参投方包括 EDBI,巴西 Grupo Blobo,以及 Janus Henderson Investors;

  • 2019 年 4 月,获得 2.8 亿美元融资,投资者为日本最大的移动运营商 NTT DoCoMo。

Magic Leap 首款产品问世后,众人却觉得很是失望,主要原因包括但不限于:

  • 水平视场角只有 40 度;

  • 并没有采用此前宣称的光纤扫描技术,而是用了与 HoloLens 相同的光波导技术;

  • 交互设计类似于 ARKit。

  • 此前 Rony Abovitz 表示其核心技术是一块类似镜片的玻璃,他称之为“光学芯片”,但并没有用到产品中。

《连线》杂志记者 Jessi Hempel 在体验 Magic Leap One 时发现,这款产品有不少问题,比如说手柄失灵、画面卡顿等。最终他的评价是:

说实话,这些体验与我之前玩过的 AR 和 VR 设备处在同一水平线上,营销话术中的“秒杀一切对手”确实是有点夸张了。

Magic Leap 梦醒时分,创始人辞任 CEO 后再创业,押注 AI 虚拟人

据了解,Magic Leap One 发售 6 个月后仅售出约 6000 套,而之前的目标是 10 万套,于是一条条负面新闻也随之而来。

不仅是融资受阻、销量惨淡,产品积压,2019 年 8 月 22 日,Rony Abovitz 与摩根大通抵押代理人 Eleftherios Karsos 签署的一份“转让协议”曝光,其中涉及抵押专利约 1903 项。

2019 年 11 月,CFO 和创意策略部高级副总裁 SVP 高管也都离职,多个部门员工遭裁减。

不过,Magic Leap 也进行了一场“自救运动”:在 C 端产品销售无力的情况下,Magic Leap 面向企业,推出了 Magic Leap 1 Enterprise Suite。

但就结果来看,似乎效果并不显著。

2020 年 3 月就有消息传出,Magic Leap 正在评估 Facebook、强生等巨头对其的购买兴趣。

2020 年 5 月末,Rony Abovitz 宣布将卸任 CEO 一职(仍是董事会成员),并开始为这一岗位物色新人选。

2020 年 9 月,Magic Leap 聘请到前微软资深技术执行官兼业务开发执行副总裁 Peggy Johnson 来执掌公司,Magic Leap 开始向 B 端 MR 软硬件过渡。

在最新的采访中,Rony Abovitz 表示,很高兴看到 Peggy Johnson 继续带领 Magic Leap 发展——他承认了 Magic Leap 过于夸大、最终令人失望的事实,但表示依然对 Peggy Johnson 很有信心。

Rony Abovitz 要讲一个新故事

出生于正统犹太家庭的 Rony Abovitz,父亲是房地产从业者,母亲则为一名艺术家。

或许很大程度上受到了母亲的影响,他玩雅达利(Atari)电子游戏长大,在 8 岁那年得到了自己的第一台电脑。高中毕业时,希望成为一名科学家的他就读于迈阿密大学,获得了生物医学工程硕士学位——在校期间,他还是一位漫画家。

后来的 Rony Abovitz 未能成为科学家,而是踏上了创业路:

  • 2004 年,创立了 MAKO Surgical Corp.,即一家制造手术机械臂辅助平台的公司,这家公司 2013 年以 16.5 亿美元被骨科医疗设备巨头 Stryker Corporation 收购。

  • 2010 年,Rony Abovitz 还有一家发行唱片的工作室。

  • 2011 年,于佛罗里达州创立了 Magic Leap。

  • 2020 年,Sun and Thunder 的故事开始。

Magic Leap 梦醒时分,创始人辞任 CEO 后再创业,押注 AI 虚拟人

如今 Rony Abovitz 已是年过半百,虽然 Magic Leap 的 AR 幻梦该醒了,但新的尝试也开始了。或许,拥有着一定艺术细胞、增强现实领域技术基础、能唬过巨头的画大饼能力的 Rony Abovitz,也能带领小团队再闹出一番动静。

就在不久前,在《大内密谈》的一期播客节目中,一位同样拥有着技术、视觉、娱乐多方面跨次元储备的虚拟人业内人士表示:

2021,或是真正意义上的虚拟人元年。

那么,Rony Abovitz 在 B 端增强现实设备中无法实现的抱负,能在虚拟人那里实现吗?

引用来源:

https://venturebeat.com/2021/01/27/magic-leap-founder-rony-abovitz-creates-startup-sun-and-thunder/

https://baijiahao.baidu.com/s?id=1610026871820886893&wfr=spider&for=pc

https://venturebeat.com/2020/05/28/magic-leap-ceo-rony-abovitz-is-stepping-down/

https://en.wikipedia.org/wiki/Rony_Abovitz

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