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无人驾驶出租车落地新加坡,NuTonomy这家公司是幕后最大的功臣

本文作者:易建成 2016-06-22 10:46
导语:nuTonomy 三年前在美国麻省理工学院内部孵化,后从麻省理工学院分离成立一家公司。

无人驾驶出租车落地新加坡,NuTonomy这家公司是幕后最大的功臣

三年前 nuTonomy 在美国麻省理工学院内部孵化,后从学校分离成立了一家公司,由该校博士生 Karl Iagnemma 以及航空航天工程系教授 Emilio Frazzoli 共同创办,前者担任 CEO,后者担任 CTO。两人均在自动驾驶领域有超过 10 年的研究经验。

NuTonomy 是一家开发无人驾驶汽车软件的公司,Iagnemma 和 Frazzoli 则从 2005 年开始就在研究无人驾驶技术。这家公司的目标是开发无人驾驶出租车,提供更便捷的交通运输服务,同时改善交通拥堵、降低碳排放污染等问题。

无人驾驶出租车落地新加坡,NuTonomy这家公司是幕后最大的功臣

从 2005 年开始,Iagnemma 开始研发自动驾驶技术,他与 Frazzoli 在 2009 年成为合作伙伴,两人一起在新加坡进行麻省理工学院的一项测试,并打造了一个自动运送游客的高尔夫球车系统。但这个系统在当时并没引起外界关注,随后他们转而开发自动驾驶汽车。

2013 年,Iagnemma 和 Frazzoli 推出了与公司同名的自动驾驶汽车顾问服务 nuTonomy。

2014 年,Frazzoli 推出了首辆面向大众的自动驾驶汽车。这个在新加坡进行的试验,使得超过 500 名市民体验到无人驾驶车辆服务。

两年前的这次试验,在新加坡-麻省理工学院研究与技术联盟(SMART)引导下,让 Iagnemma  团队成功提高了新加坡对自动驾驶技术的需求和认知,并积累了城市范围内研发和管理自动驾驶汽车的经验。

估值一亿美元

今年年初 nuTonomy 完成 360 万美元融资,福特汽车旗下的 Fontinali Partners,三星创投(Samsung Venture Investment)参与其中。Iagnemma 在当时表示,这次投资使得这家公司可以加快研发计划,增加人手和汽车。

由于无人驾驶汽车的发展速度加快,这家公司很快开始寻求第二轮融资。Iagnemma 希望能比潜在竞争对手领先几步。根据《财富》报道,NuTonomy 在今年 5 月拿到了一笔 1600 万美元的 A 轮投资。通过此轮融资,团队计划今年秋天在新加坡推出自动驾驶出租车。

硅谷知情人士透露,NuTomony 本轮融资的估值约为 1 亿美元。今年 3 月被通用汽车收购的无人驾驶汽车公司 Cruise Automation 估值也为 1 亿美元。

NuTonomy 已经开始利用改装后的三菱 iMiev 和雷诺 Zoe 在新加坡的公共道路上测试其开发的无人驾驶软件。工程师也在紧锣密鼓地开发最终能够供乘客使用的应用,方便乘客使用无人驾驶出租车服务。与此同时,这家公司还在开发用于调配和指挥无人驾驶出租车的云计算软件。

NuTonomy 的主要任务是部署无人驾驶出租车队。另外它也与大型汽车厂商和供应商合作,帮助后两者开发具有无人驾驶功能的汽车。

目前 NuTonomy 不准备自主生产任何汽车或传感器。Iagnemma 认为,生产汽车是极其专业化的活动,难度大且需要大量资本。所以 Iagnemma 希望与拥有丰富汽车生产经验的企业合作,建立良好关系。如此一来,等到 NuTonomy 组建有 1000 辆汽车规模的车队并在新加坡上路时,将吸引到更多有意向的合作伙伴。

这家公司的 COO Doug Parker 上个月接受 Recode 采访时表示,到 2019 年他们将在新加坡部署上千辆全自动驾驶出租车。目前上述相关谈判正在进行中,Iagnemma 说目前他们正集中全部精力在新加坡部署这项服务。

项目落地新加坡

无人驾驶出租车落地新加坡,NuTonomy这家公司是幕后最大的功臣

车辆在新加坡进行测试(截图来自 recode

MIT News 的消息,Frazzoli 说最初 nuTonomy 请求新加坡批准在当地进行无人驾驶路试,后来变成新加坡主动邀请前者到当地进行相关测试。

Frazzoli 在接受采访时说最终将这个项目放在新加坡而非美国有两点原因

  • 一是 Frazzoli 十年前曾参与麻省理工学院研究小组开发的自动驾驶汽车,随后加入新加坡国立研究基金与麻省理工学院联合成立的研究组织:新加坡-麻省理工学院研究与技术联盟,参与研发与测试无人自驾出租车,开启双方合作的契机。

  • 二是新加坡急欲改善交通拥堵的现状,在呼吁民众尽可能搭乘大众运输工具的同时,也得考量在人口不断攀升下,不可能只靠无上限采购交通工具或兴建地铁解决,因此无人驾驶出租车成了新加坡的希望。

新加坡政府对这项技术十分看重,计划投入巨资建设自动驾驶汽车基础设施,并承诺为汽车公司及其他寻求创新的公司放松监管环境,允许 NuTonomy 等公司上路测试。外界普遍预计新加坡在公开测试自动驾驶汽车方面将处于领先地位。

新加坡出租车市场规模约为 7 亿美元,这为任何一家有意在该国部署无人驾驶出租车的公司提供了巨大的机会。Iagnemma 认为,如果取消人类驾驶员,传统出租车公司的成本结构将因此减少 30% 至 70%。

如何部署无人驾驶出租车?

nuTonomy 希望通过手机为用户提供无人驾驶出租车:用户可以利用智能手机下单预约一辆出租车,然后只要输入目的地,其他所有的工作包括根据交通状况选择最优行车路线将由出租车自行完成。

其演算法具有「形式逻辑」(formal logic)功能,赋予汽车灵活判断的能力:当遇到复杂的路况时,能以不违反重大交通规则的方式做出适当判断。例如,假如汽车在行驶途中遇到并排停放的车辆,刚好对面又没有来车,汽车会自行判断驶过障碍。

此外,它还采用激光雷达技术侦测周遭物体并精确定位。目前,这家公司的软件算法正在美国和欧洲由其自动驾驶合作伙伴进行测试和整合,目的是为了在未来数年内把自动驾驶功能投入到实际应用中。

nuTonomy 的无人自动驾驶出租车最为关键的创新是采用先进车队管理模式——其借鉴了美军在协调无人机时采用的算法管理无人驾驶汽车,通过设计调整使其以最少车辆载送乘客,并将候车时间控制在 15 分钟内,这有望为当地减少 60% 的营运车辆。

Frazzoli 和他的同事曾于 2014 年在《公路用车自动化》(Road Vehicle Automation)上发表研究称,只需要 30 万辆无人驾驶汽车即可代替目前的 78 万辆出租车。

由于这项服务所用的出租车都是电动汽车,因此该服务还将有助于减少人口密集的城市地区的温室气体排放量,提升汽车使用效率。由于没有司机,其收费将会比 Uber、出租车都要便宜。Frazzoli 称:「这可以让拼车变得更加方便,就像用户拥有自己的私人汽车一样,同时还可以享受到公共交通在便利性和低成本方面的优势。」

今年 3 月份 nuTonomy 在新加坡完成了初期测试,出租车在整个测试过程中没有发生碰撞事故。现在,它正申请在 One North 商业区进行实际道路测试。

Frazzoli 称,虽然这项服务可能还要再过数年才能成为现实,但公司计划在新加坡运营数千辆这样的无人驾驶出租车。nuTonomy 将成为无人驾驶服务提供商,保证这些运营车辆能够正常、安全地运行。

有一个问题让人心存疑虑:无人驾驶出租车是否会让公交系统工作人员失业?Frazzoli 否认了这一说法。他解释道:新加坡需要更多的公共交通车辆,但同时无法找到愿意在深夜运营和驾驶公交系统的工作人员。机器人不会取代这些人员的工作,但会往这方面提供更多的支持来满足公共交通系统的需求。

技术创新越来越受到汽车厂商重视

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硅谷已经成为汽车创新的大本营

硅谷已经成为汽车创新的大本营,在这一地区,已经聚集了相当规模的汽车厂商、汽车元件供应商以及研发无人驾驶的科技公司。而在近年,汽车厂商和汽车元件供应商一直在追逐科技创业公司,以提升它们的车载连接性和加速无人驾驶汽车项目的开发。

今年 3 月,通用汽车以超过 10 亿美元收购无人车技术创业公司 Cruise Automation,这是迄今为止汽车行业在硅谷规模最大的收购之一。有分析人士认为,该交易很有可能将促使汽车厂商争相并购小型人工智能与无人驾驶技术创业公司。

在通用汽车收购 Cruise Automation 之前,汽车行业已经出现了数笔规模较小的交易:

  • 丰田招募了无人驾驶汽车公司 Jaybridge Robotics 整个团队;

  • 德国汽车供应商 Continental AG 也从 Advanced Scientific Concepts 收购了 3D 激光传感器业务;

  • 2015 年元件厂商 Delphi Automotive 进行了两笔重大投资:入股激光传感器开发商 Quanergy 以及收购出自卡内基梅隆大学的无人驾驶汽车软件公司 Ottomatika。

在过去的十年里,它们并不太关注重要的技术创新。但在近几年,全球各地的传统汽车巨头频繁地展开并购活动,以此来达到快速建立高素质团队的目的,为未来竞争储备实力 。

随着 nuTonomy 无人驾驶出租车在新加坡逐渐受到关注,与 Google、Uber 和特斯拉一样,Frazzoli 希望政府和公众能够看到这项技术带来的好处。「只要人们开始认识到无人驾驶技术是真实存在并且是可行的,那么其对于公众带来的好处不言而喻……人们也会注意到这项技术将会解决大城市的交通拥堵问题。Frazzoli 说道。

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